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Match de la survie : L’Ukraine se prépare pour la dernière étape de la Coupe du monde au Pays de Galles.

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Une équipe guidée par son cœur a gagné avec sa tête en Écosse pour remonter le moral de son pays, mais elle sait qu’elle doit finir le travail.

Quelques heures de répit :

Le long des sections de la ligne de front de l’Ukraine, des préoccupations plus triviales peuvent prendre le dessus pendant une heure ou deux. Lorsque Taras Stepanenko a consulté son téléphone après avoir ancré le milieu de terrain de manière magistrale à Hampden Park. L’un des premiers messages parmi plus de 100 autres était celui d’un ami proche qui sert dans l’armée depuis l’invasion de la Russie. Les soldats avaient pu trouver un écran et la mémoire musculaire des fans de football a repris le dessus lorsque Callum McGregor a brièvement donné à l’Écosse l’espoir d’un retour. « Il est à un point difficile, il se bat tous les jours », a déclaré Stepanenko à propos de son associé. « Il m’a dit que l’armée à la frontière ne pensait pas que le ballon avait franchi la ligne ».

Entre-temps, Stepanenko et ses coéquipiers ont fait en sorte que le débat soit hors de propos, à l’exception de l’évasion qu’il procure. Ils ont surclassé l’Écosse pendant la majeure partie de leur demi-finale de play-off : le maelström d’émotions et le profond sentiment de responsabilité que chacun des membres de l’équipe a ressenti se sont transformés en un avantage, et non en un fardeau.

« Ça vient de notre cœur et de notre âme », a dit Stepanenko. « Parfois, vous ne pouvez pas dire ce que vous ressentez. Quand j’ai entendu l’hymne de l’Ukraine, j’ai eu envie de pleurer. » Pourtant, en l’espace de quelques minutes, l’Ukraine s’est lancée dans une performance qui semblait fraîche, réfléchie, lucide et logique. On pouvait raisonnablement se demander s’ils n’allaient pas s’épuiser comme des poulets sans tête. Au lieu de cela, ils ont montré qu’ils maîtrisaient la situation après 10 minutes de jeu. L’Ukraine a été conduite par son cœur mais a gagné avec sa tête, en faisant ce qu’elle savait faire.

C’est ce qui ressort de la prestation d’Oleksandr Zinchenko, qui a dirigé le jeu et a donné l’impression d’être un joueur qui a pris du galon à la fin de la saison avec Manchester City. A ses côtés, Ruslan Malinovskyi, l’artificier de l’Atalanta, s’est montré intelligent et habile, avec toujours un pas ou deux d’avance sur le moteur écossais. Et puis il y avait Stepanenko, qui n’avait pas joué un match de compétition depuis la victoire du Shakhtar Donetsk à Oleksandriya le 11 décembre. Le joueur de 32 ans a pris un gros coup dans chaque mi-temps, mais il est réputé pour sa solidité. « Je ne peux pas dire que je n’ai pas couru ou quelque chose comme ça », a-t-il déclaré. « Je me suis senti très bien ».

Une seule issue possible

Cependant, il n’y aura pas d’échappatoire à la montée des enjeux à Cardiff. Une place en Coupe du monde offrirait une lueur d’espoir, cinq mois plus tard, à laquelle le pays pourrait s’accrocher au cours d’une lutte qui ne montre aucun signe de fin rapide. L’Ukraine sait désormais qu’elle peut maîtriser ces occasions et que le prix est terriblement proche. Zinchenko, qui est toujours un orateur puissant, a insisté sur le fait que la passion restera une force motrice.

« Nous comprenons tous que le match contre le Pays de Galles ne sera plus une question de condition physique ou de tactique, ce sera un match de survie », a-t-il déclaré. « Tout le monde se battra jusqu’au bout et donnera tout, car nous jouerons pour notre pays ».

En pratique, ce sera un mélange : L’Ukraine a, par exemple, travaillé de manière exhaustive à l’entraînement sur la façon de contester les seconds ballons contre l’Écosse et a vu ses efforts porter leurs fruits. Il ne faut pas sous-estimer l’habileté de Petrakov à planifier un camp d’entraînement d’un mois. Maintenant, méthode et motivation doivent s’accorder une fois de plus.

« Ce sont de grandes émotions pour notre nation », a déclaré Stepanenko. L’Ukraine espère que ses courageux amis sur la ligne de front auront encore plus de raisons de s’émouvoir dimanche soir.

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